La participación guiada es una relación de tutelaje que se establece entre expertos y novatos o entre docentes y alumnos. Como parte de esta, el adulto funge como un guía o facilitador que provee apoyos temporales para sustentar sólidamente el aprendizaje de los niños. Este proceso de “andamiaje” requiere de gran sensibilidad y pericia por parte del adulto, ya que los apoyos deben ser graduales y contingentes a las capacidades cambiantes de los niños, así como al nivel de dificultad de las actividades a realizar y al contexto general de aprendizaje. Es vital que el adulto parta de las capacidades de solución de problemas que los niños ya poseen, que corresponden a su “nivel real” de desarrollo. Esto representa una “punta de lanza” para impulsar el aprendizaje a niveles más avanzados, a los cuales el niño puede llegar inicialmente sólo con el apoyo del adulto. Este corresponde al “nivel potencial” de desarrollo. Conforme el alumno progresa y se apropia de los saberes culturales, el adulto gradualmente le va cediendo mayor responsabilidad, y los niveles de desarrollo que eran solo “potenciales” se vuelven “reales”. Este proceso evolutivo en espiral va promoviendo la participación cada vez más competente y autónoma del niño en su vida escolar y extra-escolar.
Además de manejar el andamiaje, el docente promueve en los alumnos otras estrategias complementarias como el “descubrimiento guiado”. Este consiste en que los educandos vayan generando sus propias respuestas a los problemas que enfrentan, mientras que el adulto proporciona diversas guías para acompañarlos en este proceso de descubrimiento o indagación. Las guías incluyen el ofrecer pautas, el hacer preguntas que inviten a la reflexión y el promover el conflicto entre propuestas, para que eventualmente dicho conflicto se resuelva en favor de ideas más elaboradas. Estas intervenciones permiten a su vez que los niños logren eventualmente niveles más avanzados de comprensión y razonamiento.

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